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Vírus gigante gigante encontrado na planta de esgoto e assusta cientistas

Novos vírus gigantes encontrados em uma estação de tratamento de água austríaca provavelmente evoluíram de um vírus menor que pegou pedaços de genoma de seus hospedeiros e incorporou, como Frankenstein, em seu próprio código genético.

Os vírus – quatro espécies em um novo grupo apelidado de Klosneuvirus – são um tipo de Mimivirus. Os vírus gigantes no grupo Mimivirus foram descobertos apenas em 2003. Os vírus gigantes vivem de acordo com seu nome: eles podem atingir tamanhos de até 500 nanômetros de diâmetro, em comparação com algumas dezenas de nanômetros para vírus típicos. Os vírus gigantes também têm máquinas genéticas mais complicadas do que seus irmãos mais menores.

Um dos novos Klosneuvirus, por exemplo, é tão grande que transporta a transferência de ácidos ribonucleicos (RNAt) que pode traduzir o código genético para 19 dos 20 aminoácidos de construção de proteínas encontrados na natureza. (A tradução é parte do processo no qual as instruções de um gene são decodificadas e executadas, os vírus usam o RNAt em seu processo de replicação, mas nem todos têm seu próprio RNAt, alguns sequestram de seus hospedeiros. Isso é impressionante, mesmo para um gigante – informaram os cientistas liderados por Tanja Woyke do Instituto de Genoma Conjunto do Departamento de Energia, em 6 de abril, na revista Science.

“Uma vez que a síntese proteica é uma das características mais proeminentes da vida celular, ela mostra que esses novos vírus são mais desenvolvidos do que qualquer vírus que alguém já viu antes”, segundo o estudo do coautor Eugene Conina, um biólogo computacional do Instituto Nacional de Saúde.

 

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Este é outro Mimivirus, não o Klosneuvirus. Crédito: Designua / Shutterstock

A descoberta dos novos vírus foi acidental – mas esclarecedora. A equipe de pesquisa foi procurar novas sequências genéticas em uma estação de tratamento de água na cidade de Klosterneuburg, na Áustria, tentando compreender as bactérias que convertem amônia em nitrato durante o processo de tratamento.

“Encontrar um vírus com genoma gigante transformou o projeto em algo completamente novo e inesperado, e também muito emocionante ao mesmo tempo”, disse Woyke no comunicado.

Os enormes genomas dos novos vírus permitiram aos pesquisadores compará-los com outros vírus gigantes e com as linhagens do grupo Mimivirus. A análise mostrou que os Klosneuvirus eram um mosaico de informações genéticas, muitas delas capturadas a partir de células hospedeiras durante longos períodos de tempo. Esta abordagem fragmentada para a construção de um vírus gigante sugere que esses vírus surgiram a partir de vírus menores, e não da desintegração de células antigas, o que também tem sido sugerido.

“A descoberta apresenta para nós, de novas maneiras, a evolução dos vírus, expandindo amplamente a nossa compreensão de quantos genes esses hospedeiros podem capturar durante a sua evolução”, disse Koonin.

Os vírus provavelmente infectam microrganismos unicelulares chamados protistas, que vivem na estação de tratamento de água, descobriram os pesquisadores. Vírus gigantes também foram encontrados em ambientes marinhos, em lama de lagoas e até mesmo profundamente no pergelissolo. Outros provavelmente ainda estão esperando para serem descobertos, disse Koonin.

“Estou bastante confiante de que o atual registro do tamanho do genoma dos vírus gigantes será quebrado”, disse ele. “Vamos ver os verdadeiros Golias do gigantesco mundo dos vírus”.

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