[VÍDEO] Cientistas exploram canyon submerso gigante

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Uma missão marítima de duas semanas de duração ao largo da costa da Austrália ocidental ajudou iluminar um profundo e escuro abismo debaixo d’água do tamanho do Grand Canyon.

Durante a viagem a Perth Canyon, os pesquisadores encontraram inúmeros organismos do fundo do mar, incluindo anêmonas Venus Flytrap e corais de ouro. Eles também encontraram um pedaço de um um planador autônomo que havia desaparecido há dois anos.

Os cientistas, da Universidade do Instituto de Oceanos da Austrália Ocidental, começou a sua missão em 1º de março no Falkor, um navio de pesquisa de propriedade de uma organização sem fins lucrativos norte-americana. Uma vez a bordo, eles navegaram a cerca de 30 km de Fremantle, uma cidade na costa da Austrália Ocidental. Eles então usaram um veículo operado remotamente (ROV) para explorar o desfiladeiro submarino, que se estende a partir da plataforma continental por mais de 4 km para o fundo do oceano.

“Nós descobrimos penhascos de mais de 600 metros quase intocados e estruturas mapeadas que raramente são encontradas em outras partes do oceano”, Malcolm McCulloch, líder do projeto e professor da terra e do meio ambiente da Universidade da Austrália Ocidental, disse em um comunicado. “É realmente um grande canyon.”

O canyon provavelmente se formou mais de 100 milhões de anos atrás, disseram os pesquisadores. Naquela época, parece que um antigo rio cortava a garganta que separava a Austrália ocidental da Índia. Hoje em dia, o canyon submerso é um hotspot para a vida marinha, atraindo as baleias azuis e outros seres marinhos em busca de uma refeição saborosa.

Os pesquisadores sabiam pouco sobre a estrutura do canyon e as criaturas que habitavam até esta expedição. Usando sistemas de mapeamento de ponta do Falkor e o ROV, eles exploraram Perth Canyon em profundidades de mais de 2 km. Até o final da missão, a equipe de investigação tinha viajado mais 1.800 km para mapear 400 quilômetros quadrados do canyon.

O ponto mais profundo do canyon é de 4.276 m abaixo da superfície, disse McCulloch.

“Ele está a uma profundidade onde a luz não consegue penetrar”, disse ele.

Ainda assim, os pesquisadores descobriram uma surpreendentemente rica comunidade de criaturas do fundo do mar que se agarra às paredes do cânion. Por exemplo, cerca de 1,6 km abaixo da superfície, eles encontraram estrelas-do-mar e corais.

A equipe também usou o ROV para coletar amostras dos corais profundos. Nos próximos meses, os cientistas pretendem determinar a idade do coral, o quão rápido ele cresce, e se o aquecimento ou a acidificação do oceano global mudou seu habitat.

O trabalho também pode ajudar outros pesquisadores, especialmente aqueles que estudam os ecossistemas profundos e os fatores que ameaçam a sobrevivência nesses lugares.

Durante o projeto, os pesquisadores também acharam um velho pedaço de equipamento – um planador oceano autônomo que desapareceu enquanto estava explorando o canyon mais de dois anos atrás. Quando a equipe avistou o planador amarelo brilhante a uma profundidade de cerca de 700 metros, todo mundo comemorou, disse Chari Pattiaratchi, professor de oceanografia costeira da Universidade da Austrália Ocidental.

Em seguida, os pesquisadores vão usar o Falkor para testar veículos robóticos submarinos em Scott Reef, ao largo da costa noroeste da Austrália. [LiveScience]

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