Por que os mosquitos preferem picar apenas algumas pessoas e outras não?

Surpreendentemente, poucas das mais de três mil espécies de mosquitos realmente possuem o hábito de morder seres humanos. A maioria das espécies busca seu alimento de outras formas variadas. Mas o Aedes aegypti e o Anopheles gambiae são bem conhecidos por sua preferência pelo sangue humano e seu papel como vetores de doenças em humanos. O Aedes aegypti tem sido ligado ao zika e dengue , enquanto o Anopheles gambiae carrega o parasita que causa a malária.

Não apenas algumas espécies de mosquitos mostram preferências muito fortes para obter suas refeições a partir do sangue de seres humanos, elas também parecem discriminar entre as pessoas ao escolher sua próxima refeição.

Alguns pensam que o tipo de sangue, a cor da pele, o suor e até mesmo o hábito de comer alimentos com alho ou vinagre de maçã pode influenciar as chances de ser mordido de uma forma ou de outra. Há muitas dessas crendices e, na maior parte, elas não parecem ter muita validade quando cientificamente testadas. Mas muitas pesquisas são feitas para tentar entender como os mosquitos decidem onde irão se alimentar, principalmente na esperança de conseguir manipular o comportamento  dos insetos, para controlar a transmissão de doenças.

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Todas as espécies de mosquito usam o dióxido de carbono (CO₂) como um indicador de longo alcance de que um hospedeiro está próximo. No entanto, o CO₂ é onipresente e fornece pouca informação para ajudar um especialista a identificar o alvo preferido de um mosquito específico. O ácido lático tem demonstrado ser um atrativo significativo ao lado do CO₂ e é muito mais prevalente no odor humano do que em outros animais. Outros compostos como amônia, alguns ácidos carboxílicos, acetona e sulcatona também ajudam a complementar esse grupo.

É claro que isso não nos diz por que algumas pessoas são mais mordidos do que outras, apenas explica por que os humanos acabam sendo refeições de mosquitos. A melhor evidência para o que motiva a escolha de um mosquito entre pessoas diferentes é a variação na microbiota da nossa pele.

A microbiota é formada principalmente por bactérias e fungos não patogênicos que vivem na nossa pele e nos poros e folículos pilosos. A combinação de odores que eles emitem na forma de compostos orgânicos voláteis é o fator crítico para dizer aos mosquitos “qual seria o nosso sabor”.

A microbiota da nossa pele não é facilmente passada entre as pessoas através do contato. Temos uma estimativa de 1 milhão de bactérias por cm2 de pele, o que quer dizer que muitas vezes ela compreende centenas de espécies. Isso significa que os mosquitos que escolhem entre pessoas diferentes podem não estar selecionando com base em “nós”, mas sim na composição dos microrganismos que vivem em nossa pele.

Dada a variação e abundância de bactérias na microbiota da nossa pele, talvez não surpreenda que o aparato de olfato e paladar incrivelmente sensível de um mosquito fêmea em busca de hospedeiro possa detectar essas diferenças.

A composição da nossa microbiota da pele depende principalmente do nosso meio ambiente – o que comemos e onde vivemos. Tudo o que tocamos, comemos, bebemos e usamos para nos lavar tem o potencial de introduzir novos micróbios em nossa pele, mas há evidências de que a genética de uma pessoa também pode influenciar a microbiota da pele em menor grau.

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Pensa-se que a variação genética afeta a “hospitalidade” da sua pele com as várias espécies de micróbios que nela vivem. Isso pode ocorrer através da produção controlada geneticamente de proteínas na pele, que atuam como barreiras e impedem que micróbios se estabeleçam e cresçam na pele, ou através de aspectos mais mundanos, como a tendência de uma pessoa a suar ou o quão oleosa é sua pele .

Vale lembrar que, como o suor puro não tem odor perceptível, a própria sudorese pode não ser responsável pela atração de mosquitos. Em vez disso, a variação na composição química do suor e as taxas de produção de suor entre as pessoas podem resultar em condições benéficas para alguns micróbios que podem atrair mosquitos.

Embora tenhamos certeza de que os mosquitos escolhem seus hospedeiros humanos de acordo com as bactérias que vivem em nossa pele, não fica muito claro por que eles preferem o odor de certas peles em detrimento de outras. Se pudéssemos aprender esse segredo, talvez pudéssemos mudar a composição bacteriana da nossa pele para nos tornarmos alvos menos apetitosos.

via Richard Halfpenny | IFLScience.

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