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O Curiosity está em Marte há 7 anos. Aqui estão 7 coisas incríveis que ele viu

Em 6 de agosto de 2012, após uma jornada épica de seis meses, o rover Curiosity, da NASA, finalmente chegou a sua nova casa em Marte. Esta semana marca 7 anos terrestres desde o pouso, e estamos comemorando o Curiosity’s Landing Day com algumas das maravilhas que nos trouxe.

É uma existência isolada para o pequeno robô, sozinho na Cratera Gale. Na verdade, é o único veículo ativo em todo o planeta, depois que o Opportunity, que durou 15 anos, foi declarado perdido em uma tempestade monstruosa no início deste ano.

O Curiosity está tendo uma vida incrível, no entanto. O rover movido a energia nuclear só estava planejado para uma missão de dois anos, mas estava indo tão bem que a missão foi concedida uma extensão indefinida em dezembro de 2012.

Até agora, ele vagou 21 km pela cratera Gale, subiu 368 metros na base do Monte Sharp. Nessas viagens, o Curiosity lançou seus olhos robóticos em vistas que nenhum humano jamais viu, provou o solo e o vento de Marte e enviou para casa um tesouro de dados.

Água líquida em Marte!

Estamos muito confortáveis ​​com a ideia de água líquida em Marte, mas em 2013, foi uma grande notícia. O Curiosity descobriu o que acabou sendo um leito seco – a primeira vez que isso foi identificado em Marte. Isto foi seguido pela revelação de que a Cratera da Galé era uma vez um enorme lago – e, finalmente, que pode haver água líquida em Marte até hoje.

Outros instrumentos em órbita também encontraram evidências para isso, desafiando nossa percepção de Marte como um antigo deserto empoeirado – e oferecendo implicações interessantes para nossas futuras tentativas de colonização.

Uma lista de ingredientes de vida

Uma das primeiras constatações feitas pela curiosidade é que Marte já foi hospitaleiro para a vida microbiana. Em amostras extraídas do leito rochoso, os cientistas identificaram enxofre, nitrogênio, hidrogênio, oxigênio, fósforo e carbono. Estes são alguns dos principais ingredientes químicos para a construção do DNA.

Combinado com o ambiente úmido que Marte já teve, parecia bastante habitável, baseado no que conhecemos da vida na Terra.

“Uma questão fundamental para essa missão é se Marte poderia ter apoiado um ambiente habitável”, disse Michael Meyer, da NASA. “Pelo que sabemos agora, a resposta é sim.”

Boro

O Curiosity foi o primeiro a identificar o mineral boro em Marte quando começou a escalar o Monte Sharp.

Isso é empolgante porque a explicação mais provável, baseada no que vimos nos depósitos de boro da Terra, é que o boro foi colocado lá por um processo de evaporação; isto é, foi dissolvido em água líquida que estava em temperaturas entre 0 e 60 graus Celsius e secou desde então.

Essa é uma temperatura habitável – e a água estaria por aí por muito tempo. Isso ainda não é o mesmo que evidência direta de micróbios, mas é outra peça que aproxima Marte um pouco mais da habitabilidade.

Marte tem gases

Ao longo do tempo, o Curiosity detectou níveis flutuantes de metano em Marte. Não muito – não tanto quanto na Terra – mas o suficiente para ser intrigante.

Aqui em nosso planeta, o metano é produzido principalmente por processos biológicos, então pode ser um indício de que há micróbios vivendo abaixo da superfície marciana. Em outras partes do Sistema Solar, no entanto, o metano é produzido por processos geológicos, por isso não podemos ficar tão otimistas quanto a isso.

Cientistas planetários e astrobiólogos estão ansiosos para chegar ao fundo da questão. É um mistério fascinante.

Compostos orgânicos

Apenas no ano passado, o Curiosity finalmente nos deu provas conclusivas de vários compostos orgânicos em Marte. Em amostras perfuradas, identificou tiofeno, 2- e 3-metiltiofenos, metanotiol e dimetilsulfureto – mostrando que a química orgânica no lamito marciano é muito próxima do lamito da Terra.

“Com essas novas descobertas, Marte está nos dizendo para manter o curso e continuar procurando evidências de vida”, disse Thomas Zurbuchen, da NASA.

Pôr-do-sol alienígena

(NASA/JPL-Caltech/MSSS/Damia Bouic)
(NASA/JPL-Caltech/MSSS/Damia Bouic)

Nós já sabíamos que os céus marcianos são bem diferentes dos céus da Terra, mas o Curiosity nos permitiu ver um daqueles gloriosos pores-do-sol alienígenas com nossos próprios olhos. E eles são realmente alienígenas.

Ao contrário da Terra, onde o céu diurno é azul e o céu do pôr-do-sol fica vermelho, o céu diurno marciano é vermelho – e o pôr-do-sol é azul.

Isso porque durante um pôr do sol da Terra, os comprimentos de onda da luz no extremo azul do espectro são espalhados por moléculas de gás na atmosfera. Marte não tem muitos desses. Em vez disso, tem um monte de poeira – e isso espalha os comprimentos de onda vermelhos, resultando em um céu azul quando o sol se põe.

Eclipses

Deimos em trânsito. (NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Marte tem duas luas, Phobos e Deimos, e elas voam em um ritmo vertiginoso. Deimos orbita Marte a cada 30,3 horas. Para Phobos, são apenas 7,65 horas. Isso é muita oportunidade para os eclipses lunares – e Curiosity conseguiu registrar alguns.

Eles parecem muito diferentes dos eclipses solares da Terra: apenas um pedaço de rocha passando em frente ao Sol e nunca bloqueando completamente sua luz. (Isso é porque a Terra é na verdade um pouco esquisita. Nosso Sol e Lua estão exatamente nas distâncias certas, de forma que eles aparecem quase exatamente do mesmo tamanho no céu da Terra.)

Nós já sabíamos disso, é claro. Mas, às vezes, ver uma perspectiva diferente realmente destaca o Universo maravilhoso em que vivemos.

Obrigado Curiosity. Esperamos que você passe muitos anos mostrando os segredos de Marte.

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