Encontrada água líquida em Marte!

Quase 2 quilômetros abaixo da superfície, perto do pólo sul de Marte, há um reservatório de água salobra escondido e agitando-se abaixo das camadas de gelo e rocha.

Este lago subglacial, descoberto por um radar de penetração no solo na sonda Mars Express, tem cerca de 20 quilômetros de largura e talvez não mais que um metro de profundidade. Sua descoberta é a mais recente evidência que sugere que a água não esteve presente apenas em Marte no passado, mas ainda está fluindo em alguns lugares hoje. As descobertas, se confirmadas por observações futuras, seriam a descoberta mais significativa de água líquida em Marte até o momento.

Os cientistas já tinham pouca dúvida de que havia, em determinado momento, água líquida em Marte, graças aos minúsculos depósitos esféricos descobertos pelo Opportunity em 2004 e pelos abrangentes estudos de mineralogia conduzidos pelo rover Curiosity. A evidência sugere que vastos lagos e rios dominaram a superfície de Marte há bilhões de anos. Além do mais, pistas tentadoras continuaram a implicar a existência de água líquida em Marte hoje. A condensação foi medida no lander Phoenix em 2009, e faixas escuras manchadas nas dunas de Marte podem ser evidências de água salgada (embora um exame mais recente sugira que possam ser avalanches de areia seca).

Esta nova descoberta de um depósito de água subterrânea, delineada em um novo artigo na revista Science, sugere que a água está de fato sob as areias vermelhas de Marte. Talvez o Planeta Vermelho tenha sistemas inteiros de lago subsuperficiais, como aqueles abaixo da Antártida.

A Mars Express é uma sonda da Agência Espacial Européia que orbita o quarto planeta desde o Sol desde dezembro de 2003. Um ano e meio depois que chegou, a nave utilizou duas barreiras de radar de 20 metros, formando uma antena de 40 metros. O instrumento Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding (MARSIS) entrou em operação. Desde então, o MARSIS vem estudando Marte com sinais de radar para aprender mais sobre a estrutura e a composição do interior do planeta.

“Acho que haverá um debate saudável sobre se esta interpretação está correta”, disse Roberto Orosei, um co-investigador do instrumento MARSIS na Universidade de Bolonha, na Itália, e principal autor do novo estudo..

Independentemente disso, ele diz que as descobertas da equipe MARSIS são “um desenvolvimento muito empolgante”.

Uma nova nave a orbitar Marte (ainda em construção) pode ser capaz de resolver o mistério. A missão chinesa de 2020 levará um instrumento de sonorização de radar que operará entre as freqüências de MARSIS e SHARAD. Se esta missão chinesa também detectar reflexos de radar que indicam um lago subglacial no mesmo local que o MARSIS, as implicações para possíveis ecossistemas de água abaixo da superfície de Marte serão profundas.

“Eu só posso dizer que há uma nova porta aberta pela qual temos que passar e explorar o que está por trás disso, e a partir dos resultados que obtivemos, vamos aprender se Marte está realmente conectado à Terra de alguma forma em termos da persistência de um habitat para a vida “, diz Orosei.

Esses lagos subglaciais da Terra que demonstraram apoiar a vida em alguns casos. “Existem microorganismos que são capazes de sobreviver bem abaixo de zero mesmo sem estar em contato com a água, e existem microorganismos que podem usar o sal, presumivelmente o sal na água em Marte … para o seu metabolismo.”

A possibilidade mais intrigante é que esse lago marciano não seja o único, mas parte de uma extensa rede que se expande pela região polar sul de Marte. “Os dados fornecem algumas dicas de que este único lago não é uma descoberta única”, diz Orosei. “Nós vemos pontos brilhantes em outras áreas.” MARSIS, no entanto, não tem a capacidade tecnológica de procurar por canais ou rios conectando um sistema de lagos. [PopularMechanics, Wired, Gizmodo]

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