Boas notícias: três subespécies de leopardos-das-neves foram descobertas

Um recente artigo de pesquisa no Journal of Heredity revela três subespécies de leopardo-das-neves. Até agora, os pesquisadores tinham assumido que esta espécie, Panthera uncia, era monotípica.

O estudo, baseado nas coletas de fezes em trilhas feitas pelos leopardos de neve, revelou três grupos genéticos primários, diferenciados por localização geográfica: o grupo do norte, Panthera uncia irbis, encontrado na região de Altai, o grupo central, Panthera uncia uncioides, encontrado no núcleo Himalaia, e o grupo ocidental, Panthera uncia uncia, encontrado nas regiões de Tian Shan, Pamir, e trans-Himalaia. Esta é a primeira análise genética abrangente de populações de leopardos selvagens.

O leopardo-das-neves é considerado o felino de grande porte mais evasivo do mundo e habita uma vasta área de cerca de 1,6 milhão de quilômetros quadrados em 12 países da Ásia. É um especialista em altas altitudes, ocupando principalmente montanhas acima de 3.000 metros de altitude, um habitat caracterizado por baixos níveis de oxigênio, baixa produtividade, temperaturas extremas, aridez e condições climáticas severas. Ele é o maior carnívoro em seu habitat, e está sob ameaça substancial em toda a sua gama.

O leopardo-das-neves permanece o último dos cinco felinos de grande porte a ser o assunto de uma avaliação detalhada da subespécie. Esta lacuna na pesquisa é um resultado direto de três desafios: o leopardo-das-neves habita regiões remotas e politicamente instáveis, e portanto, mais difíceis de acessar, as oportunidades de rastreamento de rádio ou GPS são limitadas porque os leopardo-das-neves são difíceis de observar, e a maioria das populações de leopardo-das-neves tem uma origem desconhecida.

A amostragem genética através da coleta de fezes ao longo de trilhas de vida selvagem e locais de marcação é uma maneira não invasiva, eficaz e eficiente para pesquisar populações de leopardo-das-neves e tornou-se uma abordagem de pesquisa importante, substituindo métodos anteriores, que se baseavam principalmente em amostras colhidas de leopardos vítimas de caçadores ou de animais em cativeiro, estudos de rastreamento ou espécimes de museus.

Os padrões de variação entre as subespécies de leopardo-das-neves sugerem um “efeito de barreira” devido ao deserto na área, com a subespécie do norte isolada pelo deserto de Gobi e as espécies central e ocidental divididas pelo Himalaia. Estudos de acompanhamento são necessários para realizar análises genéticas adicionais e fornecer mais informações sobre conectividade e estrutura dentro de cada região.

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