Agora pode existir vida na Lua. E a culpa é de uma nave que caiu lá

Em 1983, uma equipe de cientistas japoneses em uma jornada pela Antártida encontrou uma pilha de musgo abrigando uma criatura estranha.

Vivendo no musgo estavam os tardígrados, animais milimétricos que se assemelhavam a ursos de pelúcia misturados ​​com lagartas. Os tardígrados (às vezes chamados de “ursos da água”) e o musgo em que foram encontrados foram embrulhados em papel, colocados em sacos de plástico e trancados em um freezer. Lá eles permaneceram – congelados e esquecidos – por mais de 30 anos.

Isso soa como o começo de um filme de terror. Mas fique tranqüilo: quando os cientistas descongelaram os tardígrados em 2014, os animais microscópicos não buscaram vingança contra a humanidade por seu aprisionamento. Em vez disso, eles se agitaram em um prato de gel de ágar como se nada tivesse acontecido. E então eles reproduziram. [Tardígrados: esses são os seres mais resistentes do mundo]

Tardígrados
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Os cientistas continuam aprendendo sobre os tardígrados e sua notável capacidade de sobreviver em qualquer lugar. E eles aprenderam que diferentes espécies de tardígrados têm diferentes adaptações para uma ampla variedade de ameaças ambientais.

Em condições quentes, eles liberam proteínas de choque térmico, que impedem outras proteínas de se dobrarem. Alguns tardígrados podem formar cistos borbulhantes ao redor de seus corpos. Como casacos, os cistos permitem que eles sobrevivam em climas adversos. Em condições secas, eles encolhem em forma de pílula protetora, chamada tonel. Nesse estado, eles podem sobreviver – sem água ou presos no gelo – por décadas.

Os tardígrados vivem no oceano e no solo de todos os continentes, em todos os climas e em todas as latitudes. Sua extrema resistência permitiu-lhes conquistar o planeta inteiro. Isso porque os tardígrados são os animais mais resistentes do planeta Terra.

E agora, como relata o Wired, eles pousaram na lua. E é possível que eles sobrevivam até lá.

Por que os tardígrados estão na lua?

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Em abril, o módulo lunar Beresheet – um projeto israelense com financiamento privado – caiu na Lua. A missão começou originalmente como concorrente do Google Lunar X, um concurso para colocar um robô de fabricação particular na Lua antes do prazo final de 2018. Como Loren Grush, do The Verge, explica, não era uma missão científica muito robusta: planejava fazer alguns testes simples sobre o magnetismo da lua. A missão foi mais uma prova de conceito de que uma exploração espacial ambiciosa.

Infelizmente, a nave caiu devido a um erro no computador.

Assista:

Mas uma parte da missão continua viva. Um grupo chamado Arch Mission Foundation instalou uma espécie de biblioteca na nave e eles dizem à Wired que acreditam que ela pode ter sobrevivido. A Arch Mission tem o objetivo de “manter um backup do planeta Terra” e queria que um repositório de informações na Lua “preservasse os registros de nossa civilização por bilhões de anos”. No futuro, depois de nossa extinção, se alienígenas iriam pousar na lua e encontrar o arquivo, eles poderiam aprender sobre nós.

A “biblioteca” estava gravada em um disco de metal níquel, e continha quase toda a Wikipédia em inglês, cópias de livros clássicos, amostras de sangue humano e tardígrados.

De acordo com a Wired, um co-criador da biblioteca acredita que o disco sobreviveu ao acidente. “Na melhor das hipóteses, Beresheet ejetou a biblioteca lunar da Arch Mission Foundation durante o impacto e está em uma parte perto do local do acidente”, relata Wired.

Quanto tempo esses tardígrados podem sobreviver na Lua?

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É importante observar: os tardígrados são basicamente indestrutíveis somente quando entram em um estado especial chamado criptobiose. Nesse estado, eles encolhem os membros e expelem toda a umidade, preservando seus corpos. Eles são chamados de toneis quando chegam a este estado.

Quando estão sob a forma de tonel, os tardígrados produzem glicerol (anticongelante) e secretam trealose, um açúcar simples que os mumificam em uma armadura. Quando em tonel, o tardigrado reduz seu metabolismo em 99,99%, à medida que espera por um ambiente mais adequado.

Os toneis são incrivelmente resistentes; eles podem sobreviver no gelo por décadas. Mas eles também podem sobreviver às duras condições do espaço, pelo menos por um tempo.

Em 2007, a Agência Espacial Européia lançou um satélite carregando (entre outras coisas), uma carga de tardígrados em forma de tonel, e expôs os animais seletivamente ao vácuo do espaço e à radiação cósmica. Dez dias depois, os tardígrados foram devolvidos à Terra e reidratados. Notavelmente, um punhado deles sobreviveu tanto à radiação quanto ao vácuo, tornando-os os primeiros animais registrados a sobreviver à completa exposição ao espaço.

A pesquisa também mostrou que os toneis podem sobreviver a pressões de até 87.022,6 libras por polegada quadrada – 6 vezes o que você encontraria na parte mais profunda do oceano. (Por volta de 43,00 PSI, “a maioria das bactérias e organismos multicelulares morrem”, relatou a Nature.) Eles são durões.

Se um cataclismo acabar com a maior parte da vida no planeta – incluindo os humanos – é provável que os tardígrados sobrevivam.

Por que tardígrados na Lua são tão fascinantes?

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A lua se formou há mais de 4 bilhões de anos. E para a totalidade de sua existência, tem sido um lugar completamente estéril. Os humanos trouxeram a vida pela primeira vez à lua – na forma de micróbios escondidos em fezes e outros resíduos humanos – há 50 anos, com as missões Apollo. E agora, os tardígrados.

Será fascinante se, um dia, os astronautas encontrarem esses animais lá. Porque se eles puderem sobreviver na superfície da lua – um ambiente incrivelmente inóspito – isso nos ajuda a entender a resiliência da vida.

Também poderia nos ajudar a investigar a hipótese de que a vida não começou na Terra. Pelo contrário, talvez tenha sido semeado por micróbios de outro mundo. Se a vida pode sobreviver na Lua, mesmo em um estado dormente, isso pode significar que a vida pode sobreviver a longos períodos de tempo nas profundezas do espaço, viajando entre os mundos, propagando a vida ao longo do caminho.

“A vida simples pode se espalhar pelo cosmos como ondas de rádio (apenas se movendo naturalmente pelo universo, por si só), ou precisa esperar bilhões de anos até que existam espécies tecnológicas com espaçonaves para espalhá-la?” Recentemente, o cientista planetário Phil Metzger perguntou no Twitter.

Essa é uma questão enorme em astrobiologia. Talvez esses tardígrados, um dia, possam nos ajudar a descobrir a resposta.

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